La tragedia personal puede transformar dramáticamente el viaje de vida de una persona. Eso le sucedió a Genoveva Puga, quien, a los 92 años, murió a finales del mes pasado en una colonia pobre en el Valle del Río Grande. La horrible muerte de su hijo cambió su vida de una manera que mejoró la vida de decenas de miles de trabajadores agrícolas de Texas.

Su hijo Juan Torrez, a sus 20 años, se murió en 1977 mientras cosechaba cítricos para Donna Fruit Company. La carretilla elevadora de la compañía funcionó mal mientras levantaba un gran contenedor de madera, lleno de naranjas, sobre un remolque deplataforma. El contenedor de media tonelada cayó sobre él y lo aplastó hasta la muerte. Juan murió solo en el huerto. Su cuerpo no fue encontrado hasta horas después de su muerte. Uno sólo puede estremecerse por el dolor insoportable que sufrió.

La señora Puga en ese momento estaba trabajando como una trabajadora migrante fuera del estado. Había pasado, y iba a pasar, gran parte de su vida en los flujos de campesinos migrantes de la nación y en las cosechas en el Valle.

La trágica noticia de la muerte de su hijo llegó tarde a la señora Puga; y, cuando llegó a casa, se supo de que su hijo había sido enterrado en una tumba de indigentes en Edinburg. Hay una foto triste de ella, llorando en la tumba de su hijo, cuando finalmente la localizó. Ninguna madre quiere que un hijo muera antes de ella; y, cuando el destino dicta lo contrario, la madre querría enterrar a su hijo, con rituales religiosos y sociales apropiados. No poder hacerlo sólo profundizó su agonía y encendió su ira hacia el empleador de su hijo.

Cuando ella presentó un reclamo para una compensación de trabajador contra Donna Fruit por apoyo financiero para la esposa de Juan y su hijo, la compañía negó la reclamación, diciendo que era un contratista independiente o que se había “ofrecido” para cosechar los cítricos.

Ese era el subterfugio típico de la industria agrícola: obreros del campo no eran sus empleados, sino contratistas independientes o trabajaban para uno. Bajo la ley de Texas en ese tiempo, los empleadores agrícolas, a diferencia de la mayoría de los otros empleadores de Texas, estaban exentos de proporcionar compensación a sus trabajadores, a pesar de que la agricultura se la ocupación segunda más peligrosa del estado.

Esto dejó a organizaciones benéficas locales y familias ya presionadas por tener que apoyar a los campesinos heridos y discapacitados y a las familias de los que perecieron. El Valle es ya una de las regiones más pobres del país sin tener esta carga adicional.

La señora Puga había tenido suficiente de esta injusticia y demandó a Donna Fruit. El juez de primera instancia desechó su caso, lo que sólo la hizo resolver feroz. Ganó en la Corte Suprema de Texas.

Esa sentencia, sin embargo, sólo se aplicaba a su caso. Lejos de estar satisfecha, se puso en el camino con La Unión de Campesinos, AFL-CIO para cambiar la ley por completo para proteger a sus compañeros trabajadores.

La lucha duró siete años; y Genoveva Puga estaba a la vanguardia, organizando a trabajadores y simpatizantes. Otra demanda fue presentada, y la exclusión de compensación de los trabajadores agrícolas fue declarada inconstitucional; el juez falló que la ley intencionalmente discriminaba a un grupo étnico, los méxico-americanos. Luego siguió la lucha en la legislatura por un nuevo estatuto.

Ella se paró junto al gobernador Mark White cuando él firmó la nueva ley frente a los campesinos en San Juan, y ella transmitió una amplia sonrisa cuando tanto White como el teniente gobernador Bill Hobby dieron discursos en la próxima convención de la Unión, junto a César Chávez.

Esta mujer pequeña, apasionadamente dedicada, con una sonrisa cautivadora vivió su corazón y coraje, y muchos miles de trabajadores agrícolas, y la economía del Valle, están mucho mejor. Genoveva Puga es de hecho la Persona del Año de Texas en su libro.

Nota del editor: La columna de invitados anterior fue escrita por James C. Harrington, fundador retirado de Texas Civil Rights Project, Juanita Valdez-Cox, directora ejecutiva, La Unión del Pueblo Entero, y Rebecca Flores, ex-directora de United Farm Workers en Texas. La columna aparece en el Rio Grande Guardian con el permiso de los autores.